jueves, 18 de junio de 2015

Introducción a Bitcoin

A continuación se presenta a Bitcoin como moneda, red de pagos, sistema monetario y protocolo de Internet. Se destacarán las cualidades de Bitcoin, se explicarán los problemas del sistema de dinero fiduciario y del sistema de dinero mercancía y cómo Bitcoin los resuelve. Finalmente se presentará a Bitcoin como un protocolo de Internet que será la base fundamental de un nuevo sistema monetario libre de corrupción y de una larga serie de innovaciones en la industria de la tecnología, el comercio y las finanzas.

Bitcoin = Moneda + Red de Pagos

Bitcoin son dos cosas: 1) es la primera moneda virtual descentralizada en el mundo y 2) es una red de pagos peer-to-peer sobre Internet que solo admite esa moneda. A la moneda se le suele denominar como "bitcoin" (con b minúscula), mientras que a la red de pagos se le denomina como "red Bitcoin" o "red de pagos Bitcoin" (con b mayúscula). Se suele utilizar la palabra "Bitcoin" para referirse ambas cosas, la moneda y la red de pagos.

Como moneda el bitcoin puede cumplir las tres funciones del dinero:
  • Medio de pago: se utiliza para mediar en el intercambio de bienes o servicios.
  • Reserva de valor: se utiliza como depósito de valor para mantener el poder adquisitivo, es decir se puede utilizar como ahorro o inversión.
  • Unidad de cuenta: se puede utilizar para medir y comparar el valor de los bienes y servicios.

La red pagos Bitcoin tiene las siguientes características:
  • Está totalmente descentralizada. No existe ninguna institución financiera, ningún organización o Estado que administre o que soporte la red Bitcoin. La red está conformada por millones de computadores en todo el mundo (llamados mineros) conectados a Internet que trabajan en conjunto para validar y asentar las transacciones que publican los usuarios. Cualquiera puede hacer parte de esta red como minero o usuario; cualquiera puede innovar y crear aplicaciones que utilicen la red Bitcoin y no tienen que darse de alta o pedir el permiso de alguien.
  • Las transacciones son pseudoanónimas. La red permite a sus usuarios manejar diferentes niveles de privacidad. Al igual que el dinero en efectivo, los bitcoins se pueden utilizar de forma anónima al realizar transacciones. Existen herramientas y servicios que permiten mezclar transacciones de diferentes usuarios; esto añade ruido al libro contable de transacciones (la cadena de bloques), disminuyendo asi la capacidad de cualquier persona de rastrear el historial de una moneda en particular. Aunque existe la posibilidad de mantener la privacidad los usuarios son libres de declarar públicamente sus direcciones (las "cuentas" que alojan bitcoins) que deseen a las partes interesadas. Esto es importante porque permite aplicar procesos de auditoria tradicionales a las transacciones. La red también ofrece la oportunidad de aplicar nuevos procesos de auditoria como la prueba criptográfica de reservas que aprovecha las características de la cadena de bloques y ofrece grado muy superior de certeza en la auditoria comparado con los procesos tradicionales.
  • Las transacciones son globales y rápidas. Las transferencias de bitcoins ocurren de forma casi que inmediata en la red, sin embargo, la validación y el asentamiento de éstas puede tomar un tiempo que va desde unos 10 minutos hasta algunas horas dependiendo si se incluye o no una comisión, la cual es voluntaria. Ese lapso de tiempo se debe a aspectos técnicos de la red que son necesarios para evitar el doble gasto o la falsificación de los bitcoins. Cada vez que la red valida y asienta un nuevo grupo de transacciones en la cadena de bloques se incrementa el grado de confianza de los grupos anteriores de transacciones, lo que se conoce como el número de confirmaciones de una transacción. Los usuarios son libres de elegir diferentes grados de confianza para cada una de sus transacciones. Por ejemplo, para pagos de pequeñas cantidades de bitcoins se suele aceptar las transacciones sin confirmaciones, mientras que para transferencias de grandes cantidades de bitcoins se suele esperar 6 o más confirmaciones.
  • Las transacciones son irreversibles. La red garantiza que nadie pueda redirigir los pagos que realizan los usuarios o apoderarse de los bitcoins que son utilizados en las transacciones. Las transferencias de bitcoins funcionan como el intercambio del dinero en efectivo, como cuando se pasa un billete de una mano a otra. El usuario pierde la propiedad de sus bitcoins una vez que firma una transacción con éstos hacia otra dirección que no controla, la del usuario receptor del pago. Los usuarios son libres de utilizar servicios de garantía o mediación en las transacciones que son ofrecidos por terceras partes, si así lo requieren.
  • El costo por transacción es increíblemente bajo o incluso nulo. Los usuarios pueden pagar comisiones voluntarias para acelerar la validación y el asentamiento de las transacciones por parte de la red. Las comisiones son distribuidas entre los nodos que soportan la red, los mineros. Las comisiones voluntarias se suman al grupo de incentivos que mantienen a los mineros operando y asegurando la red.

Se debe aclarar que el bitcoin está pasando por un proceso de monetización, por lo cual su desempeño en las tres funciones mencionadas puede variar. Actualmente el bitcoin es el medio de pago ideal para todo aquel que realiza compras o negocios en Internet gracias a las características de la red de pagos Bitcoin. Como reserva de valor el bitcoin ha demostrado ser fuerte en el largo plazo debido a su oferta limitada y a sus excelentes cualidades monetarias. La función de unidad de cuenta mejorará a medida que se incremente la liquidez de la moneda.

Bitcoin es la base de un nuevo sistema monetario

El sistema monetario que propone Bitcoin es similar al del oro o los metales preciosos, ofrece las ventajas del dinero en efectivo y corrige los problemas del sistema de dinero fiduciario y del sistema de dinero mercancía.

El principal problema del sistema fiduciario actual es la devaluación de la moneda por medio de la generación de masa monetaria a discreción de la autoridad emisora. Bitcoin soluciona este problema al crear una escasez artificial sin necesidad de establecer una autoridad central. Bitcoin elimina el riesgo de contraparte ya que no es necesario fiarse de ninguna entidad para garantizar la estabilidad de la emisión monetaria.
En cuanto al sistema de dinero mercancía como el oro y los metales preciosos, su principal problema son las grandes variaciones en la oferta monetaria que pueden afectar su cotización. Los avances tecnológicos en la producción y la reducción de los costos de operación pueden generar una sobreoferta de la mercancía, mientras que un incremento en la demanda no monetaria de esa mercancía puede generar escasez. Bitcoin soluciona este problema al regular los avances tecnológicos en la producción y la reducción de los costos de operación a través de un mecanismo de ajuste de la dificultad de la minería que garantiza una oferta constante y predecible. La moneda no se ve afectada por los usos no monetarios o por la pérdida de masa monetaria gracias a su gran divisibilidad. Actualmente un bitcoin es divisible hasta 8 decimales.

Podemos resumir las características del sistema monetario de Bitcoin de la siguiente manera:

1. Su naturaleza finita.

La moneda bitcoin es un bien escaso por consenso de su red y durable debido a la replicación del sistema a través de Internet. Estas dos propiedades están protegidas por las leyes de la matemática y de la física ya que el sistema funciona con primitivas criptográficas muy fuertes. Para producir bitcoins se requiere de invertir en hardware de minería y financiar su mantenimiento (energía, enfriamiento, proveedor de Internet, etc), aunque en un estricto orden de ideas los bitcoins no son producidos si no más bien descubiertos por los mineros de la red.
La oferta monetaria sigue una curva asintótica cuyo limite son los 21 millones de bitcoins. La tasa de expansión monetaria se ajusta cada 4 años aproximadamente reduciendo a la mitad los bitcoins generados por minería. Actualmente (año 2014) la tasa es de 25 bitcoins cada 10 minutos, aproximadamente.

2. La desintermediación.

En Bitcoin no hay riesgo de contra-parte, es decir, no hay necesidad de confiar en una entidad central para garantizar la estabilidad de la expansión monetaria o para la validación y asentamiento de las transacciones. El usuario es su propio banco y siempre dispone de la totalidad de sus fondos en bitcoins. En términos de portabilidad el bitcoin es inigualable ya que se transfiere a través de Internet. La red de pagos Bitcoin es independiente a los sistemas de pagos tradicionales controlados por los bancos y los gobiernos.

3. Es autosustentable.

La red Bitcoin puede verse como una organización descentralizada en la cual sus trabajadores, los mineros, reciben bitcoins como recompensa por aportar su poder de cómputo a la red. Debido al mecanismo de ajuste de la dificultad de la minería, la red incentiva la entrada de nuevos mineros cuando otros mineros salen. Si salen muchos mineros de la red, la dificultad de minado bajaría considerablemente, incentivando así la entrada de nuevos mineros. La dificultad se ajusta automáticamente cada 2 semanas aproximadamente; ningún nodo o conjunto particular de nodos puede modificar arbitrariamente la dificultad. La apreciación de la unidad monetaria bitcoin y la expansión de la red de usuarios también incentivan la entrada de nuevos mineros. Las transacciones no pueden ser bloqueadas o rechazadas; de hecho la red incentiva los mineros para que validen y asienten todas las transacciones que puedan con el fin de recibir una mayor recompensa por comisiones, las cuales son incluidas voluntariamente en las transacciones.

4. Es transparente, predecible y abierto.

El proceso de generación de bitcoins es abierto y transparente, lo que significa que cualquier usuario puede saber cuantos bitcoins se han producido en todo momento e incluso puede participar en la generación de nuevos bitcoins. Todos los parámetros que regulan la minería de bitcoins también son públicos. Esto permite una competencia justa entre los mineros, además de mantener la tasa de producción de bitcoins predecible.

5. Es incorruptible.

Los bitcoins son consistentes; es imposible falsificarlos o gastarlos más de una vez. Los bitcoins son también fungibles puesto que todos son exactamente iguales y no se requieren de mecanismos externos de prueba de autenticidad ya que la red Bitcoin se encarga de esto automáticamente cada vez que se validan y asientan las transacciones.

6. Es imposible de monopolizar.

La red regula la minería y mantiene una tasa de producción constante de bitcoins sin importar los avances tecnológicos de los mineros. Al ser un sistema libre y abierto, la competencia minera está garantizada. La red Bitcoin es una red de consenso descentralizado, lo que significa que ninguna persona, organización o Estado puede ejercer control sobre las transacciones que ocurren en la red.

El valor de la unidad bitcoin es determinado en un mercado libre a través de los exchanges (mercados cambiarios) de todo el mundo y a través de intercambios entre particulares y entre empresas. Gracias a que la red Bitcoin es transparente y descentralizada, ninguna organización o Estado puede impedir las transacciones, imponer por la fuerza reglas arbitrarias en el sistema y mucho menos controlar la masa monetaria, los bitcoins.

Bitcoin como protocolo de Internet para la transferencia de valor

La red Bitcoin tiene otros usos que no son monetarios, por ejemplo es posible utilizarlo como un sistema de mensajería seguro, una notaría descentralizada o un sistema de propiedad inteligente. Existen otras innovaciones que utilizan una red separada a la de Bitcoin pero se inspiran en su protocolo, la esencia de su funcionamiento.

Se denomina "protocolo Bitcoin" a la especificación que deben seguir los participantes de la red Bitcoin. Esta especificación dictamina cómo deben comportarse y comunicarse las computadoras en una red peer-to-peer y a qué esquemas criptográficos de seguridad deben ajustarse. El objetivo principal de este protocolo es garantizar el consenso de la red sobre el historial de propiedad de los bitcoins, impidiendo que se vulneren las propiedades de la red y de la moneda anteriormente mencionadas.

El protocolo Bitcoin trabaja sobre una estructura de datos segura distribuida llamada Cadena de Bloques. Este elemento tiene dos funciones principales en la protección de las propiedades de la red y de la moneda:

1. Mantenimiento del historial de propiedad de los bitcoins: Para evitar el doble gasto de la moneda es necesario registrar un punto en el tiempo en el cual las transacciones ocurren, a forma de libro contable. Para verificar que una transacción incluye fondos suficientes solo basta con verificar el historial de transacciones previas para asegurar que los bitcoins no han sido incluidos aún en una transacción. La Cadena de Bloques permite que todos los nodos que integran la red (los nodos mineros) lleguen a un consenso sobre el orden las transacciones en el tiempo.

2. Distribución de nuevos bitcoins: Los bitcoins son introducidos en la red a través de los nodos mineros. Estos bitcoins representan el incentivo que mantiene en funcionamiento a los mineros y por lo tanto no solo aseguran la disponibilidad de la red de pagos Bitcoin, si no que también la protegen contra ataques. Los bitcoins son entregados a los nodos mineros en proceso competitivo, aleatorio, abierto y episódico; cada 10 minutos algún nodo minero o conjunto de mineros que trabaje en equipo (conocido como pool de mineros) crea 25 bitcoins. La competencia premia a los mineros en proporción a su aporte en poder de cómputo a la red.

Bitcoin es libertad

Lo más importante es que Bitcoin es un sistema neutral, abierto y libre. Al contrario que el sistema monetario y financiero de los Estados, Bitcoin es:

  • Par a par: Bitcoin no discrimina a sus usuarios ni establece estructuras de autoridad por la fuerza. Bitcoin es un red peer-to-peer.
  • Abierto: Las reglas del sistema son públicas y auditables por cualquiera Bitcoin es Software Libre. Cualquiera puede participar en la red.
  • Antifragil: Funciona en tiempo real 24/7 sin fricciones externas y no puede ser censurado o apagado sin antes acabar con Internet.
  • Protector de la privacidad: No requiere de los datos personales de sus usuarios para su funcionamiento.
  • Facilitador del intercambio voluntario: Su adopción es totalmente voluntaria.

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